La Esponja Barril del Caribe

Esponja

La Esponja Barril Gigante del Caribe (Xestospongia muta) es una de las especies animales más comunes e importantes dentro del ecosistema de los arrecifes coralinos, además de que en condiciones óptimas de alimentación y ya que crece durante toda su vida (aunque se reduce con el avance de su edad), puede llegar a alcanzar el tamaño medio de un coche. Habita siempre bajo el nivel de los 10 metros de profundidad en los arrecifes del Mar Caribe, y a una profundidad máxima de 120 metros. Se la conoce también por el sobrenombre de “madera roja del abismo”, presentando la forma de un tronco de árbol vaciado por dentro y también por su esperanza de vida de dos milenios.

Su alimentación se lleva a cabo mediante la filtración de los nutrientes que flotan libremente en el agua, un proceso constante e ininterrumpido que dura toda su vida. En caso de enfermedad o muerte pierden su distintivo color, igual que le ocurre a los corales. La vida media de esta esponja marina es de las más largas del planeta, y ronda los 2.300 años, según algunos ejemplares estudiados, y puede reproducirse tanto asexual como sexualmente.

Su diámetro puede alcanzar los 1,8 metros de diámetro en los especímenes más grandes hallados. Los colores que puede presentar la Xestospongia muta varían desde el negro al blanco, pasando por el rojo (el más común), el naranja, el amarillo,el púrpura y el verde, siendo de color mucho más pálido a medida que aumenta la profundidad.

Resulta curioso que las esponjas estén dentro del reino animal y no dentro del vegetal, dado que ni son vertebrados ni poseen un cerebro. Además de que no se mueven de su sitio en ningún momento de su vida salvo cuando se reproducen, en el momento en que crecen brotes en la esponja que posteriormente se separan. Se la puede encontrar tanto en el Mar Caribe como en las Bahamas, las Bermudas y los arrecifes de coral de Key Largo (Florida).

Foto vía: omnimare

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